L’ISMN a été élaboré par et pour le secteur de l'édition musicale comme système distinct complémentaire à l’ISBN. L’ISMN permet d'identifier la musique imprimée et notée en tant que catégorie particulière de publication dans l'ensemble de la chaîne d'approvisionnement, de développer des répertoires utilisés dans le commerce et de rendre des services comparables pour le marché spécialisé des éditions de musique.

ISO 10957:2009 spécifie l'attribution d'un ISMN unique à ces publications de façon à distinguer de toutes les autres une édition d'un titre ou une composante d'une édition. Elle précise également la construction du Numéro international normalisé de la musique ainsi que son emplacement sur les publications musicales imprimées.

L'ISMN peut également servir à identifier les publications de musique imprimée produites sur d'autres supports qui font partie intégrante d'un tout (par exemple un enregistrement sonore qui, avec la musique imprimée, constitue un seul produit). L'ISMN ne convient toutefois pas à l'identification des documents produits sur d'autres supports qui sont diffusés séparément, tels les enregistrements sonores ou audiovisuels (comme les CD ou les DVD). Pour ces enregistrements, l'ISO3901 (Code international normalisé des enregistrements) ou l'ISO15706 (Numéro international normalisé d'œuvre audiovisuelle) s'appliquent.

La norme révisée donne également des informations sur l’attribution d’un ISMN et sur l’administration du système ISMN.

Pour Hartmut Walravens, animateur du groupe de travail de l’ISO qui a révisé la norme, «l’ISMN offre la possibilité d’une rationalisation complète de l’édition musicale et du commerce de la musique ainsi que des musicothèques. Après l’entrée en vigueur du nouvel ISBN, la révision d’ISO 10957 était devenue une nécessité. Étant donné que bon nombre des applications, en particulier dans le secteur de la distribution, suivent les besoins de la communauté ISBN, le numéro d’identification à dix chiffres était devenu problématique. L’identificateur à 13 chiffres assure la compatibilité avec les applications commerciales. Le processus de révision a été opéré dans un souci de rationalisation et d’utilité optimale, de même que pour adapter ces identificateurs aux besoins actuels.»

La norme ISO 10957:2009, Information et documentation – Numéro international normalisé de la musique (ISMN) a été élaborée par le comité technique ISO/TC46, Information et documentation, souscomité SC9, Identification et description. Elle est disponible auprès des instituts nationaux membres de l'ISO (voir la liste complète avec les coordonnées). Il est aussi possible de l'obtenir directement au Secrétariat central de l'ISO au prix de 80 francs suisses, par l'intermédiaire de l'ISO Store ou en contactant le Département Marketing, Communication et Information (voir colonne de droite).